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Combatiendo malezas con fuego

Combatiendo malezas con fuego

FOTO: Flame Engineering, Inc.

El fuego ha sido una fuerza impulsora en la naturaleza durante milenios. Dio forma al paisaje de la Tierra y favoreció a algunas comunidades de plantas sobre otras. Los seres humanos aprendieron a usar el fuego para su beneficio: los nativos americanos y los primeros colonos usaron el fuego para despejar la tierra, atraer o impulsar la caza y fomentar la agricultura. El fuego era un elemento básico de la vida.

El cambio del siglo XX cambió la percepción pública del fuego. Los incendios forestales catastróficos destruyeron bosques y hogares, y nació una nueva era liderada por Smokey the Bear. En todo Estados Unidos, el fuego se percibía como "malo" y el uso de la quema prescrita para el manejo de la tierra se redujo drásticamente.

La agricultura moderna avanzó a pasos agigantados a medida que el fuego se abría paso fuera del paisaje. La mecanización y los cultivadores y arados especializados aumentaron los rendimientos y ayudaron a controlar las malas hierbas. Durante las últimas décadas, la agricultura avanzó a otro nivel. Se diseñaron herbicidas y cultivos de alta tecnología para derrotar a las molestas y rentables malezas. En muchos aspectos, han tenido un éxito increíble. La producción ha aumentado drásticamente y el costo se ha mantenido relativamente bajo.

Como dice el viejo adagio, lo único constante es el cambio, y viene en múltiples formas. Primero, la guerra contra las malas hierbas se enfrenta a un enemigo en evolución. Años de uso de herbicidas continúan creando resistencia a los herbicidas en algunas especies de malezas. La gente también está cambiando. Los pesticidas y los cultivos transgénicos están cayendo en desgracia en algunos círculos. Los cultivos cultivados orgánicamente tienen una mayor demanda y los huertos familiares se están manejando de manera más natural.

Deshierbe con llamas y cómo funciona

El fuego ha encontrado una forma de regresar a la tierra con fines agrícolas. Sin embargo, la tecnología moderna ha cambiado drásticamente su apariencia. El control térmico de malezas, también conocido como deshierbe con llama o cultivo con llama, es una técnica de manejo que utiliza calor para matar las malas hierbas. El calor se puede aplicar a las plantas en tres formas principales: llama directa, vapor e infrarrojos. Cada enfoque proporciona calor foliar de aproximadamente 212 grados F durante una fracción de segundo (logrado a un ritmo de 2 a 3 mph). El sobrecalentamiento de la superficie de la planta provoca la expansión del agua intracelular que rompe las células. Tres días después del tratamiento, las malas hierbas se marchitan y mueren.

Las plantas son más susceptibles al deshierbe con llamas como plántulas. El tratamiento debe administrarse cuando las malezas miden de 1 a 2 pulgadas de alto. Las plantas de hoja ancha son más fáciles de controlar que los pastos porque los pastos tienen una vaina protectora durante el desarrollo temprano; por lo tanto, los pastos pueden requerir un segundo tratamiento.

Las plantas efectivamente calentadas se pueden evaluar fácilmente. Las plantas no se “queman” por un tratamiento térmico. Un simple pellizco entre el pulgar y el índice dará como resultado una huella, que caracteriza a una planta calentada letalmente. La preparación del lecho de semillas o el aporque, como en el caso de las patatas, proporciona un entorno ideal para el deshierbe por llama. La alteración del suelo escarifica las semillas y fomenta la germinación extensa de malezas. Con el tiempo, se puede lograr un control mejorado al agotar el banco de semillas y la energía térmica mata las semillas pioneras en la superficie del suelo.

Antes de comenzar a desyerbar las llamas

El deshierbe con llama se puede utilizar para casi cualquier cultivo. Se ha utilizado en huertos, cultivos en hileras, patatas, repollo y producción de hierbas sin dañar el rendimiento. Sin embargo, las judías verdes son sensibles a las llamas, por lo que el tratamiento debe limitarse únicamente a la preemergencia. Se debe tener precaución con cultivos que tienen sistemas de raíces poco profundas porque el control térmico puede calentar de 1/4 a 1/2 pulgada de suelo. Ajustar el ángulo de las llamas y usar escudos puede ayudar a proteger los cultivos sensibles.

El tiempo es un componente crítico, no solo para controlar las malezas sino también para proteger los cultivos. Flaming se puede utilizar como control pre-emergente con poco riesgo. Por ejemplo, las cebollas con menos de 2 pulgadas de crecimiento expuesto se pueden tratar térmicamente ya que la yema terminal permanece debajo del suelo. El maíz también se puede tratar cuando mide menos de 1 pulgada de alto. Las patatas son especialmente tolerantes a los tratamientos térmicos, pero la repetición puede reducir el rendimiento total. En última instancia, la experiencia maximizará la eficacia. El deshierbe por llama está diseñado para controlar las malas hierbas y dar a los cultivos una ventaja competitiva. Encontrar ese equilibrio requiere experiencia.

Control térmico de malezas: antes y ahora

Lo crea o no, el deshierbe con llamas se origina en la década de 1930. Se usó comúnmente en la producción de algodón y sorgo hasta que surgieron los herbicidas. El uso generalizado de herbicidas detuvo en gran medida el avance del control térmico de malezas en los EE. UU., Pero en la década de 1990, la técnica tuvo un renacimiento con la expansión de la agricultura orgánica.

Hoy en día, la innovación continúa haciéndolo más eficiente y preciso, y uno de esos innovadores es Greg Prull, de Sunburst Inc., en Eugene, Oregon. Como forestal profesional, tiene más de 35 años de experiencia en el manejo integrado de plagas que lo llevó en la arena del deshierbe de llamas. Ha dedicado un tiempo y un esfuerzo considerables a la innovación de sistemas de distribución diseñados para el control de malezas ecológico para ferrocarriles, bordes de carreteras, campos deportivos y sistemas de cultivo.

Al recomendar un sistema de flameado, lo basa en el tamaño y la forma de la zona a tratar. Los sistemas de entrega deben coincidir con las circunstancias para maximizar la eficiencia.

Las unidades más prácticas para los agricultores aficionados son las antorchas manuales, el carro de empuje o el carro. La línea Red Dragon de Flame Engineering ofrece múltiples antorchas de mano de diferentes tamaños, incluida una mochila novedosa que ayuda a transportar combustible de manera más eficiente.

“Nuestra empresa se centra en la facilidad de uso que se puede ampliar al tamaño del trabajo”, dice Mel Liman, representante de Red Dragon. "Algunas antorchas pueden ser bastante intimidantes, pero nuestro Mini-Dragon funciona con un cilindro de propano de una libra, que es seguro y fácil de usar".

La empresa también ofrece un carro de mano ajustable destinado a evitar la compactación del semillero.

En llamas

El uso de llamas abiertas para controlar las malas hierbas evoca imágenes de incendios forestales encendidos. Sin embargo, la práctica es bastante segura. La mayoría de las aplicaciones se implementan donde el material vegetal seco está ausente o descompuesto (suelo cultivado, estacionamientos al borde de las carreteras, etcétera). Las malas hierbas en sí son verdes y se calientan, no se queman, por lo que la mayoría de los dispositivos están diseñados con protectores de metal para controlar la distribución de calor a las áreas específicas, porque el riesgo de incendio tiene pocas consecuencias. Sin embargo, los diseños de carro de empuje y carro de Sunburst utilizan una tecnología de nebulización de agua patentada que maximiza la entrega de calor a la superficie de la planta y minimiza el riesgo de incendios no deseados.

Si está interesado en administrar su granja de pasatiempos de una manera ambientalmente sensible, entonces el control térmico de malezas es digno de consideración. ¿Qué es más natural que el fuego? Los pesticidas ciertamente tienen una historia larga y exitosa, pero no son para todos. Comenzar con el deshierbe térmico tampoco romperá su bolsillo. Quinientos dólares podrían ponerlo en funcionamiento. Espere un período de prueba y error al implementar esta herramienta de administración, pero en comparación con una azada, ¿necesito decir más?

Este artículo apareció originalmente en la edición de julio / agosto de 2014 de Granjas de pasatiempos.


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